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Le four à micro-ondes est présent dans la plupart des foyers pour cuire, réchauffer, décongeler, et même parfois griller vos petits plats ! Mais un four à micro-ondes, comment ça marche ? Découvrons cet appareil en quatre points :

  1. La cuisson, c’est quoi ?
  2. La petite histoire du « micro-ondes »
  3. Techniquement, comment ça marche ?
  4. À ne pas faire et pourquoi…

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Comment fonctionne un micro-ondes ?

1. La cuisson, c’est quoi ?

La cuisson d’un aliment, c’est sa transformation chimique par la chaleur. L’exposition de la nourriture à une source de chaleur (feu, chaleur d’une résistance électrique…) va entraîner des réactions entre ses composants. Ainsi, la réaction de Maillard consiste en une interaction entre les sucres et les protéines, qui donne son goût caractéristique à votre rôti ! Mais qu’est-ce que c’est au juste que la chaleur, du point de vue de la physique ? C’est le niveau d’agitation des molécules ou des atomes… Une molécule totalement immobile a une température équivalent au zéro absolu, c’est-à-dire moins 273°C ! Alors que les molécules de dioxygène qui flottent dans votre maison gigotent à environ 500 mètres par seconde… Essayez donc d’en attraper une !

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2. La petite histoire du micro-ondes

Tout a commencé avec un talentueux spécialiste de l’électricité, Percy Spencer, qui travaillait à augmenter la productivité d’une entreprise américaine, Raytheon, fabriquant entre autres des éléments de radars. Le savant se tenait à proximité d’un magnétron, appareil qui produit des ondes électromagnétiques, quand il s’aperçut que la barre de chocolat qu’il avait dans sa poche avait soudain fondu ! À partir de cette observation, il s’attela à concevoir un premier et énorme four à micro-ondes… C’était en 1947. Il fallut attendre plus de vingt ans pour que l’appareil, miniaturisé, commence à investir les foyers !

3. Techniquement, comment ça marche ?

Dans le magnétron, le courant électrique constitué d’électrons circule entre une anode et une cathode. La présence d’aimants va créer une sorte de tourbillon d’électrons. Autour, il y a un ensemble de cavités et de lames entre lesquelles ces électrons vont créer un champ magnétique à fréquence très élevée. Ces micro-ondes sont collectées par une antenne, qui les envoie vers un guide d’ondes puis, sur certains produits, vers une hélice appelée brasseur d’ondes. Ce système fait jaillir les ondes à l’intérieur du four, où elles vont pénétrer dans les aliments et agiter les molécules d’eau qu’ils contiennent. Celles-ci vont se mettre à tourner, percutant les molécules environnantes : c’est alors que la chaleur monte ! Par contre, le récipient, qui ne contient pas d’eau, ne chauffera pas, sauf par contact avec l’aliment.

Le saviez-vous ?
Le four à micro-ondes, c’est dangereux ou pas ? La question s’est souvent posée, car les micro-ondes peuvent nous « cuire » aussi bien que les aliments…  Le même type d’ondes est émis par les téléphones portables, qu’il est recommandé de ne pas utiliser près de la tête pendant des heures. Mais rassurez-vous : très peu d’ondes s’échappent d’un  four à micro-ondes. Les normes sont très strictes et les appareils sont en général largement en-dessous des seuils minimaux autorisés. Par contre, en cas de joint défectueux ou de porte cassée, c’est une autre histoire ! Mais le principal danger d’un micro-ondes, c’est de se brûler (le contenant est presque froid, on ne se rend pas toujours compte de la chaleur de l’aliment). Il arrive aussi que de l’eau chauffée au micro-ondes, en apparence « calme », se mette à bouillir furieusement si l’on y plonge quelque chose, un sachet de thé ou du sucre par exemple.
Attention aux projections !

4. À ne pas faire et pourquoi…

Certains aliments ne doivent surtout pas être chauffés au micro-ondes. C’est le cas par exemple des œufs, qu’ils soient crus ou cuits. Pourquoi ? Parce que la coquille de l’œuf, résistante et imperméable, ne va pas laisser passer l’eau transformée en vapeur à l’intérieur de l’œuf. Il y a alors surpression, jusqu’au moment où… Paf ! Tout explose dans le four. Et alors, pour nettoyer, c’est toute une affaire…
On sait également qu’il ne faut pas placer d’éléments métalliques dans le four à micro-ondes. Une feuille de papier alu, fine, va chauffer très rapidement. De plus, le moindre pli de la feuille (ou les bords et arêtes de tout autre objet métallique), frappé par les ondes, va créer des arcs électriques très dangereux, par différence de charges électriques entre les zones de l’objet.

Mauvaise odeur dans un micro-ondes

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Comment fonctionne un micro-ondes ?